Hoogleraar Hester den Ruijter is verbonden aan het UMCU en doet met steun van de Hartstichting onderzoek naar hart- en vaatziekten onder vrouwen. Belangrijk, meent ze, want het onderzoek was van oudsher vooral op mannen gericht.

Ze probeert in kaart te brengen wat de verschillen tussen mannen en vrouwen op het gebied van hart- en vaatziekten precies zijn. “Lang werd gedacht dat hart- en vaatziekten vooral onder mannen voorkwamen”, vertelt ze. “Dat komt onder meer doordat het mannen vaak op jongere leeftijd treft. Vrouwen kunnen het ook ontwikkelen, maar vaak pas later.”

Daarnaast heeft ze het idee dat mannen vaker meedoen aan wetenschappelijk onderzoek. Als vrouwen mee wilden doen, was dit niet altijd mogelijk. “Vrouwen met hartproblemen hebben er vaak ook andere ziekten naast zoals reuma of een auto-immuunziekte. In dat geval kun je vaak niet meedoen aan wetenschappelijk onderzoek.”

Inmiddels is bekend dat er belangrijke verschillen zijn tussen mannen en vrouwen. “De grootste reden van een hartinfarct is slagaderverkalking, waarbij de vaten vernauwen. Dat ziet er anders uit bij mannen dan bij vrouwen. Mannen hebben meer puntige verdikkingen in hun vaten en bij vrouwen is het breder en oppervlakkiger verspreid. Ook denken we bij vrouwen met hartklachten aan andere oorzaken.”

Het onderzoek is in januari van start gegaan en over vijf jaar verwacht ze de eerste resultaten. “Naast andere oorzaken kijken we specifiek naar jonge vrouwen. Daar worden diagnoses gemist omdat het risico laag wordt ingeschat en het relatief weinig voorkomt. Deze vrouwen lopen rond met allerlei klachten, maar niemand heeft een idee wat er precies aan de hand is. Een groot percentage willen we eruit pikken en onder de loep nemen.”

De bevindingen van het onderzoek zouden moeten leiden tot verandering en verbetering van de zorg, wellicht nieuwe medicijnen en een risicomodel voor huisartsen. “We willen de diagnose bij jonge vrouwen verbeteren en artsen een goed risicomodel aanbieden, waardoor ze beter kunnen inschatten wie wanneer juist wel door te verwijzen.”

Bang dat je zelf iets onder de leden hebt? “Bij vrouwen komen vage klachten vaker voor dan bij mannen: pijn tussen de schouderbladen, vermoeidheid en misselijkheid, maar de meer typische klachten zoals pijn op de borst komen ook erg veel voor. Als je tijdens of na de zwangerschap problemen of een zwangerschapsvergiftiging hebt gehad, loop je een hoger risico op het ontwikkelen van hartproblemen. Het is dan, maar ook in het algemeen, verstandig om zo’n twee keer per jaar je bloeddruk te meten. Is je bloeddruk structureel te hoog, dan is het verstandig daar met je huisarts over te praten.”

Meer informatie over hartproblemen bezoek de website van Hartstichting